Suelo del desierto de Atacama podría salvar vidas

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Suelo del desierto de Atacama podría salvar vidas. ¿Qué puede tener que ver el desierto más seco del mundo con la lucha contra las enfermedades?

Desierto de Atacama

Michael Goodfellow, microbiólogo de la Universidad de Newcastle, afirma que la inhospitalidad del desierto de Atacama es exactamente lo que podría hacerlo útil.

«La premisa era que, dado que las condiciones son tan duras en el desierto de Atacama, los organismos se adaptan a esas condiciones», dice Goodfellow. Si las bacterias hubieran logrado sobrevivir en un ambiente tan hostil, probablemente producirían nuevas estructuras químicas que podrían tener importantes aplicaciones médicas.

En 2008, se le entregó una muestra de suelo tomada del núcleo hiperárido del desierto, cuyas partes se cree que prácticamente no experimentaron precipitaciones durante millones de años y que alguna vez se consideraron más allá del límite seco de por vida.

«Francamente, no esperábamos aislar nada», admite Goodfellow. Pero para su sorpresa, pudo hacer crecer una población diversa de bacterias a partir de la muestra, lo que provocó una década de investigación sobre la fauna microbiana del desierto.

Fue el tipo de bacteria que vive en Atacama que resultó particularmente emocionante: un filo productor de esporas llamado actinobacteria. En los círculos de microbiología, las actinobacterias son famosas por su capacidad de secretar compuestos químicos orgánicos conocidos como metabolitos secundarios, que los ayudan a defenderse de los microbios rivales.

Cuando los científicos de la Universidad de Rutgers lograron aislar este producto químico en 1944, se encontraron con el primer tratamiento antibiótico para la tuberculosis, salvando innumerables vidas en el proceso.

Las nuevas especies de actinobacterias del desierto estudiadas por Goodfellow y otros han demostrado ser químicos capaces. Una revisión de 2018 contó un total de 46 nuevas moléculas que se han aislado de las cepas de Atacama hasta ahora, muchas de las cuales muestran propiedades antibióticas, antivirales o anticancerígenas.

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