Chuquicamata apoya a Codelco en dominio de mercado del cobre

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Trabajadores Chuquicamata

Chuquicamata apoya a Codelco en dominio de mercado del cobre. Durante más de un siglo han estado cavando a cielo abierto en el norte de Chile, que ahora es cuatro veces más grande que Central Park de Nueva York.

Chuquicamata Codelco

La mina Chuquicamata ha ayudado a Codelco a dominar el mercado del cobre como el principal productor de metal del mundo. Ahora, la empresa estatal corre el riesgo de perder ese título.

El vasto pozo conocido localmente como «Chuqui» se está cerrando, reemplazado por una mina subterránea que tardará cinco años en alcanzar su producción total de alrededor de 300 mil toneladas de cobre al año. Mientras tanto, los funcionarios de la compañía siguen confiando en que la transición de Chuquicamata y otros proyectos le permitirán mantener su producción.

Dijo Colin Hamilton, director gerente de productos básicos de BMO Capital Markets: «El impacto potencial en el futuro mercado del cobre aún no se aprecia, pero ahora es tan pertinente que simplemente no se puede ignorar».

Los precios del cobre se están negociando cerca de un máximo en nueve meses y los analistas de Citigroup Inc. han citado un «giro alcista» en China.

Para Chile, la caída de la producción podría significar menos ingresos de lo que ha sido durante mucho tiempo una de las principales vacas comerciales del Estado. La compañía ya ha visto un cierto retroceso: en 2018, la producción de Codelco de las minas que opera en Chile cayó 3.3% a 1.68 millones de toneladas.

En febrero, la producción mensual de Codelco cayó al nivel más bajo en ocho años después que las fuertes lluvias en el norte de Chile impactaran las operaciones en la división norte, que incluye a Chuquicamata.

Otro contratiempo inesperado fue la demora en completar el trabajo en dos de sus cuatro fundiciones, que se han cerrado desde diciembre. Codelco tuvo que invertir 2.15 mil millones de dólares para actualizar las fundiciones y cumplir con los nuevos estándares de emisiones que se iniciaron el año pasado.

Si bien la compañía ha incrementado la inversión en sus proyectos en curso, el presupuesto y la línea de tiempo de varios de ellos se han deslizado con el paso de los años.

Codelco dice que puede evitar una caída en la producción y mantener la producción de cobre en los niveles actuales si invierte más de 20 mil millones de dólares en la mejora de sus minas, algunas de ellas con más de 100 años. Pero esa podría ser una tarea cada vez más desafiante, con fondos gubernamentales asegurados solo hasta 2020 y niveles de deuda actuales en un nivel récord de 15.5 mil millones de dólares.

El presidente de Codelco, Juan Benavides, ve el vaso medio lleno. «Los proyectos van por buen camino y se prevé que la producción de Codelco se mantendrá en los niveles actuales», dijo. “El inicio de la mina subterránea coincidirá con el final del tajo abierto y eso nos permitirá mantener e incluso aumentar la producción en la mina” una vez que esté en pleno funcionamiento.

El declive de la producción de Codelco en Chile el año pasado fue ligeramente compensado por una mayor producción en las minas propiedad de Freeport-McMoRan y Anglo American, que elevaron la producción total a 1.8 millones de toneladas.

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