China en Latam, la base de influencia en una estación en la Patagonia argentina

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China en Latam, la base de influencia en una estación en la Patagonia argentina. La nota aparece en The New York Times. Uno de sus corresponsales examina cómo China aseguró su nueva base, símbolo de su creciente protagonismo en la región.

China en Latam

La antena gigante se eleva desde el suelo del desierto como una aparición. Es una reluciente torre de metal que sobresale 16 pisos por encima de un interminable tramo azotado por el viento de la Patagonia en Argentina.

El dispositivo de 450 toneladas con su gran plato abrazando los cielos abiertos es la pieza central de una estación de control de la misión espacial y satelital de 50 millones de dólares. Fue construida por el ejército chino.

La base aislada es uno de los símbolos más llamativos del largo impulso de Pekín para transformar a América Latina y configurar su futuro para las generaciones venideras. A menudo en formas que socavan directamente el poder político, económico y estratégico de Estados Unidos en la región.

La estación comenzó a funcionar en marzo, desempeñando un papel fundamental en la audaz expedición de China al otro lado de la luna, un esfuerzo que los funcionarios argentinos dicen estar eufóricos por apoyar.

Pero la forma en que se negoció la base -en secreto, en un momento en que Argentina necesitaba desesperad amente inversiones- y las preocupaciones que podría mejorar las capacidades de recopilación de inteligencia de China en el hemisferio, han desatado un debate en Argentina sobre los riesgos y beneficios de ser atraído por la órbita china.

“Beijing ha transformado la dinámica de la región, desde las agendas de sus líderes y empresarios hasta la estructura de sus economías. El contenido de sus políticas e incluso su dinámica de seguridad”, dijo Evan Ellis, profesor de estudios latinoamericanos en el Colegio de Guerra del Ejército de Estados Unidos.

Durante gran parte de la última década, Estados Unidos le han prestado poca atención a su patio trasero en las Américas. En su lugar, declaró un pivote hacia Asia, con la esperanza de fortalecer las relaciones económicas, militares y diplomáticas como parte de la estrategia de la administración Obama para constreñir a China.

Desde que asumió el cargo, la administración Trump se ha retirado de ese enfoque en algunas formas fundamentales, abandonando un tratado de libre comercio con naciones del Pacífico, iniciando una guerra comercial global y quejándose de la carga de los compromisos de seguridad de Washington con sus aliados más cercanos en Asia y otros partes del mundo.

Todo el tiempo, China ha estado llevando a cabo discretamente un plan propio de gran alcance en toda América Latina. Ha expandido enormemente el comercio, ha rescatado gobiernos, construido enormes proyectos de infraestructura, fortalecido los lazos militares y encerrado enormes cantidades de recursos, haciendo que el destino de varios países de la región sea el suyo.

China hizo sus intenciones lo suficientemente claras en 2008. En un primer documento de política de su género que llamó relativamente poco la atención en el momento, Beijing argumentó que las naciones en América Latina estaban “en una etapa similar de desarrollo” que China, con mucho para ganar en ambos lados.

China Latam

Los líderes en la región fueron más que receptivos. La primacía sobre América Latina que Washington había dado por sentada desde el final de la Guerra Fría fue desafiada por un grupo de presidentes de izquierda que gobernaron gran parte de la región, incluidos Brasil, Argentina, Venezuela, Ecuador, Uruguay y Bolivia. Querían una región más autónoma.

La invitación de Pekín llegó en un momento fortuito: durante el apogeo de la crisis financiera. Encerrarse en el apetito voraz de China por el petróleo, el hierro, la soja y el cobre de la región terminó protegiendo a América Latina del peor daño económico mundial.

Luego, cuando el precio del petróleo y otras materias primas se derrumbó en 2011, varios países de la región se encontraron repentinamente en terreno inestable. Una vez más, China acudió en su ayuda, alcanzando acuerdos que cimentaron aún más su papel como actor central en América Latina durante décadas.

Incluso con partes de América Latina cambiando a la derecha políticamente en los últimos años, sus líderes han adaptado sus políticas para satisfacer la demanda de China. Ahora el dominio de Beijing en gran parte de la región, y lo que significa la baja  de Estados Unidos, está comenzando a enfocarse claramente.

“Es un hecho consumado”, dijo Diego Guelar, embajador de Argentina en China. En 2013, publicó un libro con un título alarmante: “La invasión silenciosa: el aterrizaje chino en América del Sur. Ya no es silencioso”, dijo Guelar sobre la incursión de China en la región.

El comercio entre China y los países de América Latina y el Caribe alcanzó los 244 mil millones de dólares el año pasado, más del doble de lo que era una década antes, según el Centro de Políticas de Desarrollo Global de la Universidad de Boston. Desde 2015, China ha sido el principal socio comercial de Sudamérica, eclipsando a los Estados Unidos.

Tal vez de manera más significativa, China ha emitido decenas de miles de millones de dólares en préstamos respaldados por productos básicos en todo el continente americano, dándole una gran parte del petróleo de la región, incluido casi el 90 por ciento de las reservas de Ecuador, durante años.

China y el populismo dominante

China también se hizo indispensable al rescatar gobiernos en conflicto y compañías estatales vitales en países como Venezuela y Brasil, dispuestos a hacer grandes apuestas para asegurar su lugar en la región. En Argentina, una nación que había sido excluida de los mercados crediticios internacionales por incumplir 100 mil millones de dólares en bonos, China se convirtió en un regalo del cielo para la entonces presidenta Cristina Fernández de Kirchner.

Y mientras extendía una mano de ayuda, China comenzó las negociaciones secretas que condujeron a la estación de control espacial y satelital aquí en la Patagonia argentina. Los funcionarios argentinos dicen que los chinos han acordado no utilizar la base para fines militares. Pero los expertos sostienen que la tecnología que contiene posee muchos usos estratégicos.

Frank Rose, secretario de Estado adjunto para el control de armamentos durante la administración Obama, dijo que pasó gran parte de su tiempo preocupándose por el programa espacial en ciernes de China. Los funcionarios de inteligencia y defensa estadounidenses observaron alarmados cómo China desarrollaba una sofisticada tecnología para bloquear, interrumpir y destruir satélites en los últimos años, dijo.

“Están desplegando estas capacidades para neutralizar las ventajas militares estadounidenses, que en muchos sentidos se derivan del espacio”, dijo Rose. China no está sola al considerar el espacio como un espacio de batalla crítico para guerras futuras.

El mes pasado, la administración Trump anunció que crearía una sexta rama militar dedicada al espacio. Según los expertos, las antenas y otros equipos que admiten misiones espaciales, como la que ahora tiene China en la Patagonia, pueden aumentar las capacidades de inteligencia de China.

“Una antena gigante es como una aspiradora gigante”, dijo Dean Cheng, un ex investigador del Congreso que estudia la política de seguridad nacional de China. “Lo que está absorbiendo son señales, datos, todo tipo de cosas”.

China y el Pentágono

El teniente coronel Christopher Logan, portavoz del Pentágono, dijo que los oficiales militares estadounidenses estaban evaluando las implicaciones de la estación de monitoreo china. Las autoridades chinas rechazaron las solicitudes de entrevistas sobre la base y su programa espacial.

Más allá de cualquier competencia estratégica con Estados Unidos, algunos líderes en América Latina ahora tienen dudas y remordimientos sobre sus vínculos con China, preocupados que los gobiernos del pasado hayan cargado a sus naciones con enormes deudas y hayan vendido efectivamente sus futuros.

Pero Guelar argumentó que golpear el compromiso con China sería miope, particularmente en un momento en que Washington abandonó su papel de larga data como el ancla política y económica de la región.”Ha habido una abdicación” del liderazgo en Estados Unidos, dijo. “Se rindió ante ese papel no porque lo perdió, sino porque no desea asumirlo.

El gobierno argentino estaba en modo de crisis en 2009. La inflación era alta. Miles de millones de dólares en pagos de la deuda vencían. La ira se estaba extendiendo sobre el gobierno, incluida su decisión de nacionalizar 30 mil millones en fondos de pensiones privados. Y la peor sequía en cinco décadas estaba haciendo que la situación económica fuera aún más sombría.

China dio un paso adelante para alegrar las perspectivas. En primer lugar, llegó a un acuerdo de intercambio de divisas de 10.2 mil millones de dólares, que ayudó a estabilizar el peso argentino. Luego prometió invertir 10 mil millones para arreglar el deteriorado sistema ferroviario de la nación.

En medio de todo esto, China también envió un equipo a Argentina para discutir algo que no tenía nada que ver con las fluctuaciones monetarias: las ambiciones de Beijing en el espacio.

Los chinos querían un centro de seguimiento de satélites en el otro lado del globo antes del lanzamiento de una expedición al otro lado de la luna, que nunca se enfrenta a la Tierra.

Si tiene éxito, la misión, cuyo lanzamiento está programado para este año, será un hito en la exploración espacial, allanando el camino para la extracción de helio 3, que algunos científicos creen que podría proporcionar una fuente de energía limpia y revolucionaria.

China Satellite Launch and Tracking Control General, una división de las fuerzas armadas del país, se instaló en este parche azotado por el viento en la provincia argentina de Neuquén.

Flanqueado por montañas y lejos de los centros de población, el sitio ofrecía un punto de observación ideal para que Pekín supervisara los satélites y las misiones espaciales durante todo el día.

Félix Clementino Menicocci, secretario general de la Comisión Nacional de Actividades Espaciales de Argentina, una agencia del gobierno, dijo que los chinos habían lanzado a los funcionarios promesas de desarrollo económico y la perspectiva de permitir un esfuerzo histórico.

“Se han convertido en jugadores importantes en el espacio en el lapso de algunos años”, dijo Menicocci sobre el programa espacial de China.

Después de meses de negociaciones secretas, la provincia de Neuquén y el gobierno chino firmaron un acuerdo en noviembre de 2012, otorgando a China el derecho a la tierra, sin pagar alquiler, durante 50 años.

Cuando los legisladores provinciales se dieron cuenta del proyecto una vez que la construcción ya estaba en marcha, algunos se horrorizaron. Betty Kreitman, una legisladora de Neuquén en ese momento, dijo que estaba indignada que al ejército chino se le permitiera establecer una base en territorio argentino.

“Renunciar a la soberanía en su propio país es vergonzoso”, dijo la Sra. Kreitman. Cuando visitó el sitio de construcción, dijo, presionó a las autoridades chinas en busca de respuestas, pero se alejó sintiéndose aún más preocupada.

“Esta es una ventana al mundo”, recordó el supervisor chino en el sitio diciendo. “Me dio escalofríos. ¿Qué haces con una ventana al mundo? Espiar a la realidad”.

El documento de política de China sobre América Latina en 2008 prometió a los gobiernos de la región “tratarse unos a otros como iguales”, una clara referencia a la relación asimétrica entre los Estados Unidos y sus vecinos en el hemisferio.

China y su aliado menos pensado

Mientras “nuestra relación con Estados Unidos disminuyó, nuestra relación con China creció”, dijo la ex presidenta de Brasil, Dilma Rousseff, cuyos vínculos con la administración Obama cayeron luego de las revelaciones de que funcionarios estadounidenses habían espiado su círculo íntimo. “Nunca sentimos que China tenía diseños imperiales sobre nosotros”, dijo.

La nueva alianza dio sus frutos, ayudando a impulsar a América Latina al tipo de tasas de crecimiento que envidiaron Europa y Estados Unidos.

“América Latina ganó la lotería de China”, dijo Kevin P. Gallagher, economista de la Universidad de Boston. “Ayudó a la región a tener su mayor crecimiento desde los años 70”.

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